First World Economy Shuns Blanket Moratorium

With inflation inching upwards, it would be difficult for the government to dish out more stimulus in the future when the country needs it without overheating the economy.

457 0
457 0

Published in Business Today, Malay Mail & Astro Awani, image by Business Today.

A blanket loan moratorium is something automatic, given without any due diligence on whether the borrowers really need it, simply because it is automatic.

The Covid-19 pandemic affects peoples and businesses differently. It is indeed a gross injustice when a university lecturer, for example, who receives the same quantum of monthly salary during the pandemic, as before the pandemic, is given an automatic moratorium.

This is because his current situation is not worse off compared to his situation before the pandemic. And compared to those who experienced a reduced or zero income during the pandemic, his situation is still better-off, as he would still be able to pay his loans just like what he has been doing before the pandemic.

Giving automatic moratorium to people who can afford to pay their loan, even during a pandemic, is akin to encouraging them to “abscond” from their obligation of paying back their loan, albeit temporarily.

The adage that if you borrow, you must jolly well pay back your loan is lost in a blanket moratorium for people who can afford to service their loan. And that is why no countries in the world has ever introduced a blanket moratorium during the pandemic with the exception of Malaysia, which introduced it from April to September last year at the height of the pandemic.

An online poll conducted by the Credit Counselling and Debt Management Agency on April to May last year, showed 12 percent of borrowers opted-out from the blanket moratorium.

For those who took up the moratorium, only 21 percent spent the money on daily essentials, while 48 percent built an emergency fund, 16 percent for investment purposes, 11 percent for further borrowings and 4 percent had no plans.

The government, having realised this mistake, has adamantly refused to reintroduce blanket moratorium which is the right and smart thing to do. Instead, it has asked Bank Negara Malaysia (BNM) for a targeted moratorium for borrowers who faced difficulties in paying their loans due to a reduced or zero income brought about by the pandemic.

And this is what BNM has been doing since the blanket moratorium has elapsed in Oct 2020. According to its Governor, Datuk Nor Shamsiah Mohd Yunus, all banks already have their payment assistance plans, including targeted loan moratoriums, which can be offered to borrowers who have lost their jobs or suffered a reduction in income. 

As at Dec 31, 1.4 million borrowers have applied for repayment assistance with their banks with a 95% approval rate. Only 55% of borrowers had chosen an extension of the moratorium, with the remaining 45% opting for a reduction in monthly instalments, even for households and borrowers in lower-income segments, including the B40.

“This shows that borrowers are not asking for a blanket moratorium. They don’t want a one-size-fits-all solution. They want tailored assistance that meets their financial circumstances.

“A targeted approach is better than a blanket moratorium as it puts the choice in the borrower’s hands to make their own financial decisions. It’s important for them to make informed decisions based on their own financial conditions,” she said, stressing that help continues to be available for those in need of repayment assistance, while those who can afford to repay their loans should do so.

At this juncture an important question to be asked is during the blanket moratorium why did those who can afford to pay back their loans didn’t opt-out from the moratorium?

It could be due to a spending binge or extravaganza to buy a second, third or fourth car, or using it as seed money for a new business amid the economic downturn.

This spending extravaganza could be one reason why Malaysia’s inflation, as measured by the consumer price index (CPI), galloped 4.7% year-on-year in April 2021 – the highest since 2018.

In 2018, the CPI was 0.97 percent which then fell to 0.66 percent in 2019 and -1.14 percent last year. This year, the CPI is expected to hit 2 percent because of the effect of the cumulative stimulus spending of the government to help the country cope with the pandemic, but already in April it is at 4.7 percent.

With inflation inching upwards, it would be difficult for the government to dish out more stimulus in the future when the country needs it without overheating the economy. And when you have an economic downturn coexisting with a high inflation, that’s a phenomenon called stagflation which had made a disappearance act in the world since the 1980s.

This article does not mean to say that we don’t need moratorium at this still difficult time when the country is facing the challenge of a spike in Covid-19 daily infection brought about by the mutation of the virus causing the emergence of some tougher variants.

What we need is not a blanket moratorium but a targeted one, which is still on-going, for the rakyat and businesses who continue to face difficulty in paying back their loans because the pandemic has caused them to experience reduced or zero income.

Which is why EMIR Research has earlier proposed that a three-month moratorium or a 50 percent reduced loan repayment over six months be granted and targeted for those truly in need in conjunction with the introduction of the Full MCO (FMCO).

This is the way to go, judging by the way developed countries offer moratorium to their citizens and businesses. From day one of the pandemic, these countries have been offering selective or targeted moratorium to their citizens and businesses first for six months, which was then extended to December last year. This was again extended until July this year because their economies and the global economy have yet to recover fully from the pandemic.

Moreover, according to experts, under the present circumstance, banks all over the world nowadays are more sympathetic and understanding towards borrowers who face difficulties in general in paying their loans.

Thus, what the government is doing now by allowing a targeted moratorium of three months or reduced loan payment for six months under the current FMCO instead of a blanket moratorium is in line with what the First World economies are doing.

Proponents of a blanket moratorium including some politicians are pandering to the rakyat with a smack of populism, perhaps in an attempt to win votes rather than having a genuine interest and concern for the rakyat.

It is a different matter if what they do is to champion the interest of those who were rejected for the targeted moratorium despite fulfilling the requirements for getting a moratorium. This will then put banks on their toes in not wilfully rejecting a valid request for moratorium.

Meanwhile, those who suggest that the government should just force their way in making it compulsory for banks to grant a blanket moratorium to their borrowers do not realise the danger of their proposal.

In modern banking, it is important that the conduct of monetary policy (anything to do with money and banking) which is managed by BNM with all banks under its ambit, must be done independently of the government.

Forcing the government to impose any monetary and banking regulations on the banks’ throat is seen as interfering with the country’s monetary policy, and the market will react badly, and this in turn won’t be good for the country’s economy. And because of the globalised world of money and banking, the market here refers not only to the financial market in Malaysia but whole global financial market.

Just look at President Erdogan of Turkey who removed his central bank governor Naci Agbal in March – the third to be fired in two years – just because the latter like his two predecessors had hiked interest rates to counter a sharp rise in inflation, which is against Erdogan’s unorthodox approach to monetary policy based on keeping interest rates low to avoid inflation.

This puts the lira on a tailspin which in turns knocks investor confidence at a crucial moment for Turkey’s economy and accelerates the already rampant inflation, which could force the government to resort to capital controls or emergency rate hikes.

Jamari Mohtar is Director, Media & Communications at EMIR Research, a think tank focused on strategic policy recommendations based on rigorous research.

Bahasa Malaysi

Diterbitkan di Malaysia Now.

Moratorium pinjaman automatik di mana para peminjam diberi penangguhan pembayaran hutang merupakan sesuatu yang dilakukan tanpa ketekunan wajar (due diligence) mengenai apakah para peminjam benar-benar memerlukan penangguhan.

Pandemik Covid-19 memberi impak yang berbeza kepada rakyat dan perniagaan. Lantaran itu, ia adalah satu ketidakadilan apabila pensyarah universiti, misalnya, yang menerima jumlah gaji bulanan yang sama semasa pandemik, seperti sebelum pandemik, diberikan moratorium automatik.

Ini kerana keadaannya sekarang tidak lebih buruk daripada keadaannya sebelum pandemik. Dan dibandingkan dengan mereka yang mengalami pendapatan berkurang atau sifar selama pandemik, situasinya masih lebih baik, kerana beliau masih dapat membayar pinjamannya seperti apa yang telah dilakukannya sebelum pandemik.

Memberi moratorium automatik kepada mereka yang mampu membayar pinjaman, walaupun dalam keadaan pandemik, sama seperti mendorong mereka untuk “melepaskan diri” dari kewajiban mereka membayar balik pinjaman mereka, walaupun langkah itu buat sementara.

Kata-kata hemat jika anda meminjam, anda mesti membayar balik pinjaman anda hilang dalam moratorium automatik bagi orang yang mampu membayar pinjaman mereka. Itulah sebabnya tiada negara di dunia yang memperkenalkan moratorium automatik selama pandemik Covid-19 kecuali Malaysia, yang memperkenalkannya dari April hingga September tahun lalu.

Satu tinjauan dalam talian yang dilakukan oleh Agensi Kaunseling dan Pengurusan Kredit dari April hingga Mei tahun lalu, menunjukkan 12% peminjam memilih untuk tidak mengikuti moratorium automatik.

Bagi mereka yang mengikutinya, hanya 21% membelanjakannya untuk keperluan asas harian, sementara 48% membina dana kecemasan, 16% untuk tujuan pelaburan, 11% untuk pinjaman selanjutnya dan 4% tidak mempunyai rancangan.

Kerajaan, setelah menyedari kesilapannya, dengan tegas menolak untuk memperkenalkan semula moratorium automatik, dan ini adalah perkara yang betul dan bijak. Sebaliknya, kerajaan telah meminta Bank Negara Malaysia (BNM) untuk memberi moratorium yang disasarkan bagi peminjam yang menghadapi kesukaran membayar pinjaman mereka kerana pendapatan berkurang atau sifar disebabkan pandemik.

Dan inilah yang telah dilakukan oleh BNM sejak tamatnya moratorium automatik pada Oktober 2020. Menurut Gabenor BNM Nor Shamsiah Mohd Yunus, semua bank sudah mempunyai rancangan bantuan pembayaran mereka, termasuk moratorium pinjaman yang disasarkan, yang dapat ditawarkan kepada peminjam yang kehilangan pekerjaan atau mengalami pengurangan pendapatan.

Sehingga 31 Disember, 1.4 juta peminjam telah memohon bantuan pembayaran balik dengan bank mereka dengan kadar kelulusan 95%. Hanya 55% peminjam yang memilih melanjutkan moratorium, dengan 45% memilih pengurangan ansuran bulanan, termasuk isi rumah dan peminjam yang berpendapatan rendah, B40.

“Ini menunjukkan peminjam tidak meminta moratorium automatik. Mereka tidak mahukan penyelesaian satu ukuran. Mereka mahukan bantuan yang disesuaikan dengan keadaan kewangan mereka.

“Pendekatan yang disasarkan lebih baik daripada moratorium automatik kerana ia meletakkan pilihan di tangan peminjam untuk membuat keputusan kewangan mereka sendiri. Penting bagi mereka untuk membuat keputusan berdasarkan keadaan kewangan mereka sendiri,” kata Nor Shamsiah, sambil menekankan bantuan terus tersedia bagi mereka yang memerlukannya, sementara mereka yang mampu membayar balik pinjaman harus berbuat demikian.

Satu persoalan penting yang perlu ditanyakan ialah semasa moratorium automatik diperkenalkan tahun lalu, mengapa mereka yang mampu membayar balik pinjaman tidak memilih untuk tidak menerima moratorium itu?

Ini mungkin disebabkan oleh keinginan untuk perbelanjaan ekstravaganza untuk membeli kereta kedua, ketiga atau keempat, atau menggunakannya sebagai wang pendahuluan untuk perniagaan baru di tengah-tengah kemelesetan ekonomi.

Ekstravaganza perbelanjaan ini mungkin satu sebab mengapa inflasi Malaysia, seperti yang diukur oleh indeks harga pengguna (IHP), melonjak 4.7% tahun ke tahun pada April 2021 – tertinggi sejak 2018.

Pada 2018, IHP adalah 0.97% yang kemudian turun menjadi 0.66% pada tahun berikutnya, dan -1.14% pada tahun lalu. Tahun ini, IHP dijangka mencapai 2% kerana impak kumulatif rangsangan ekonomi kerajaan untuk membantu negara menangani pandemik, tetapi pada April saja ia telah menjangkau 4.7%.

Dengan inflasi semakin meningkat, ia akan menjadi lebih sukar untuk kerajaan mengeluarkan lebih banyak rangsangan di masa depan ketika negara memerlukannya tanpa terlalu “memanaskan” ekonomi. Dan apabila anda mengalami kemerosotan ekonomi yang wujud bersamaan dengan inflasi yang tinggi, itu adalah fenomena yang disebut stagflasi (stagflation) yang kali terakhir wujud di dunia pada akhir 1980-an.

Artikel ini tidak bermaksud mengatakan bahawa kita tidak memerlukan moratorium pada saat yang masih sukar ini ketika negara sedang menghadapi cabaran lonjakan jangkitan harian Covid-19 kerana mutasi virus yang menyebabkan munculnya beberapa varian virus. 

Apa yang diperlukan bukanlah moratorium automatik tetapi yang disasarkan, yang masih berlangsung, untuk rakyat dan perniagaan yang terus menghadapi kesulitan membayar balik pinjaman mereka kerana pandemik tersebut menyebabkan mereka mengalami pengurangan atau sifar pendapatan.

Itulah sebabnya Emir Research sebelum ini telah menyarankan agar moratorium tiga bulan atau pembayaran pinjaman berkurang 50% dalam tempoh enam bulan diberi dan disasarkan untuk mereka yang benar-benar memerlukan, menyusuli pengenalan PKP skala penuh.

Ini adalah cara yang bijak dilihat dari cara negara maju menawarkan moratorium kepada warga dan perniagaan mereka. Sejak hari pertama pandemik, negara-negara ini telah menawarkan moratorium selektif atau bersasar kepada warga dan perniagaan mereka selama enam bulan, yang kemudian dilanjutkan hingga Disember tahun lalu. Ini dilanjutkan lagi hingga Julai tahun ini kerana ekonomi mereka dan ekonomi global masih belum pulih sepenuhnya dari pandemik.

Lebih-lebih lagi, menurut para pakar, bank-bank di seluruh dunia sekarang ini lebih bersimpati dan memahami nasib para peminjam yang menghadapi kesulitan secara umum dalam membayar pinjaman mereka.

Oleh itu, apa yang sedang dilakukan kerajaan sekarang ini dengan membenarkan moratorium bersasar tiga bulan atau mengurangkan pembayaran pinjaman selama enam bulan di bawah PKP 3.0 kini, dan bukannya moratorium automatik adalah selaras dengan apa yang sedang dilakukan oleh ekonomi dunia pertama.

Mereka yang mahukan moratorium automatik termasuk beberapa ahli politik berbuat demikian semata-mata untuk melayani kemahuan rakyat secara melulu yang berbau populisme, mungkin dalam usaha untuk memancing undi dan bukannya kerana akur akan kepentingan atau perhatian yang tulus bagi rakyat.

Lain halnya jika apa yang mereka lakukan adalah memperjuangkan kepentingan mereka yang ditolak untuk moratorium yang disasarkan walaupun memenuhi syarat untuk mendapatkan moratorium itu. Ini kemudian akan membuat bank lebih berhati-hati untuk tidak sewenang-wenangnya menolak permohonan moratorium yang sah.

Sementara itu, mereka yang menyarankan agar kerajaan memaksa bank memberikan moratorium automatik kepada peminjam tidak menyedari bahaya cadangan mereka itu.

Dalam perbankan moden, adalah penting pelaksanaan dasar kewangan (apa saja yang berkaitan dengan wang dan perbankan) yang diuruskan oleh BNM dengan semua bank di bawahnya, mesti dilakukan secara bebas daripada kerajaan.

Meminta kerajaan untuk memaksakan peraturan kewangan dan perbankan ke atas bank akan dilihat sebagai kerajaan mencampuri pengurusan dasar kewangan negara di bawah BNM, dan pasaran kewangan akan memberi reaksi teruk, dan ini kemudian akan menjejas prestasi ekonomi negara. Oleh kerana dunia wang dan perbankan bersifat global, pasaran di sini tidak hanya merujuk kepada pasaran kewangan di Malaysia, malahan pasaran kewangan global.

Jamari Mohtar adalah pengarah media & komunikasi di Emir Research, sebuah organisasi pemikir bebas yang berfokuskan kepada pencernaan saranan-saranan dasar strategik berteraskan penyelidikan yang terperinci, konsisten dan menyeluruh.

In this article