Make Agriculture Appealing For Youth, Better Food Security

Promoting agriculture is not only important for the country but also for the people especially the youths who have a lot more opportunities to discover.

562 0
562 0

Published in Business Today, image by Business Today.

Since the outbreak that has taken place for more than a year now, the unprecedented crisis has served as a ‘wakeup call’ for us to not take anything for granted. Given that Malaysia is an open economy that is prone to disruptions, the issue of food security has been a ‘hot topic’ ever since and one way to try to tackle this issue is by promoting opportunities in agriculture to the young people.

Based on the definition by the Food and Agriculture Organisation (FAO), food security refers to a situation “when all people, at all times, have physical, social and economic access to sufficient, safe and nutritious food, which meets their dietary needs and food preferences for an active and healthy life”.

On the other hand, food insecurity can mean we lack access to nutritious food, there is not enough food produced, insufficient money to purchase food or no access to transport to get food.

Given the country’s position as an open economy and the impacts from Covid-19 (i.e., export ban from trading countries and global supply chain disruption), these have shown us more reasons to keep on empowering agriculture within the society.

Data shows that Malaysia’s self-sufficiency rates in 2019 for several food items are still low namely for mutton (12.1 percent), ginger (16.2 percent), beef (23.7 percent), chilli (30.8 percent), mango (32.1 percent), round cabbage (36.2 percent) and rice (69 percent).

Of course, there are certain food items which are not suitable due to Malaysia’s climate but we can still focus on what is doable in the country.

For instance, although we have plenty of rice farmers, our rice imports from other countries are still quite substantial – Thailand (48.8 percent), Vietnam (25 percent), Cambodia (8.2 percent) and India (7.8 percent).

Another issue in strengthening food security is the lack of interest amongst youths to join the relevant sectors such as agriculture, forestry, and fisheries. Generally, it can be observed that youths would prefer to work in blue and white-collar jobs.

According to a study conducted by Khazanah Research Institute (KRI) on youth’s job preferences, agriculture and forestry is one of the least preferred sectors for the in-school youth whilst for those in tertiary-level education, albeit being higher than the share of in-school youth, they also appear to not favour agriculture and forestry sector as their career path.

The dean of Universiti Putra Malaysia’s faculty of agriculture, Dr Abdul Shukor Juraimi mentioned that incomes are not big enough to attract more people into agriculture. According to him, only 28 percent of Malaysia’s population is in agriculture and the farmers, on average, aged 60.

Referring to the chart below, we can also observe that the share of employment in agriculture sector is trending downwards over the years as Malaysia is one of the countries that has experienced structural transformation and diversification in economic activities from agriculture to industry-based sectors.

Despite the transition, this valuable sector should not be forgotten for its potential in contributing to Malaysia’s economic growth since before the 1970s. So, the agricultural talents need to be empowered in order for us to be able to continuously promote the sector and to ensure food security issue does not prolong.  

As agriculture is important not only for the economy but also for the people, one of the plausible ways to pursue it is by starting from core foundation (education) in order to convey the right information to the youth – infusing agriculture into education syllabus as early as from primary school.

As the education syllabus advances, agriculture’s linkages to technological advancement as well as the benefits earned through the evolving agricultural sector can be shown.  Knowledge about agribusiness should also be taught by transforming the mindset of farmers from hand-to-mouth to a business orientation.

But of course, this ambition would have its own challenge as some could be sceptical about the profitability and whether it’s worth the investment and time. Thus, peer-to-peer learning can be done to reshape people’s mindsets by showing the successful stories to the young farmers as a source of inspiration and lessons.

In addition, the other major way to make the sector more attractive is that it has to be profitable or in other words, the sector has to offer higher wages as it is known that the major factor which deters young people from agriculture low wages.

Latest statistics from Department of Statistics (DOSM) show that mean monthly wage in agriculture, forestry and fishing were the lowest, amongst others – RM1,997 in 2019 (chart below).  

That is why innovation (use of emerging technologies such as field sensors, drones) comes in crucial to make the sector ‘sexier’ in the eyes of young farmers as they would be able to see higher yields and quick results.

As the younger people are generally tech-savvy relatively to the elderly people, they are the right ones to continue empowering agriculture sector. Showcasing the evolution in agriculture to youngsters can also be done through social media as that is the fastest channel of information for them nowadays.

A real-life example of digital technology adoption in farming that has brought better financial returns for farmers can be read here, written by Ameen Kamal. This is what it means by peer-to-peer learning as people tend to believe more in something after seeing the results.

Finally, the type of crop grown by the farmers should also be emphasised on when promoting to the youth – right education comes to play again. Some crops bring yields in a shorter period of time, some take longer time to see the worthwhile results.

Looking at the bigger picture, promoting agriculture is not only important to work on our self-sufficiency levels but it can be an alternative for the younger generations to look for better and additional incomes given the underemployment fiasco in our country and another important point, it can definitely benefit more people.

Sofea Azahar is Research Analyst at EMIR Research, a think tank focused on strategic policy recommendations based on rigorous research.

Bahasa Malaysi

Diterbitkan di Malaysia Now & Utusan Malaysia.

Kemunculan pandemik Covid-19 yang tidak dijangka telah menyedarkan kita agar tidak mensia-siakan apa sahaja yang kita miliki sekarang. Memandangkan Malaysia adalah sebuah ekonomi terbuka yang terdedah kepada gangguan luar, isu keselamatan makanan telah menjadi topik hangat sejak krisis ini tercetus dan salah satu cara untuk menangani isu keselamatan makanan adalah dengan mempromosikan peluang pekerjaan dalam bidang pertanian kepada golongan muda.

Mengikut Organisasi Makanan dan Pertanian (FAO), keselamatan makanan merujuk kepada sesuatu keadaan di mana semua orang, pada setiap masa, mempunyai akses fizikal, sosial dan ekonomi kepada bekalan makanan yang mencukupi, selamat dan berkhasiat, memenuhi keperluan pemakanan mereka dan pilihan pemakanan untuk kehidupan yang aktif dan sihat.

Oleh disebabkan Malaysia adalah ekonomi terbuka dan terkesan daripada pandemik Covid-19 (contohnya: larangan eksport oleh negara luar dan gangguan rantaian bekalan global), terdapat keperluan yang sangat tinggi untuk kita terus memperkasakan dan mempromosikan sektor pertanian dalam kalangan masyarakat.

Statistik telah menunjukkan bahawa kadar kemandirian Malaysia pada tahun 2019 bagi beberapa item makanan masih rendah – daging kambing (12.1%), halia (16.2%), daging lembu (23.7%), cili (30.8%), mangga (32.1%), kubis bulat (36.2%) dan beras (69%).

Sudah tentu ada beberapa item makanan yang tidak sesuai untuk ditanam, dituai ataupun dibela disebabkan oleh iklim di Malaysia tetapi kita masih boleh memberi tumpuan kepada item makanan yang sesuai dengan iklim di Malaysia.

Sebagai contoh, walaupun terdapat ramai petani di Malaysia, import beras kita dari negara lain kekal tinggi – Thailand (48.8%), Vietnam (25%), Kemboja (8.2%) dan India (7.8%).

Satu lagi isu yang timbul dalam usaha untuk memperkukuh keselamatan makanan adalah kekurangan minat dalam kalangan belia untuk menyertai sektor yang berkaitan dengan keselamatan makanan seperti pertanian dan perikanan. Secara umumnya, kita dapat lihat bahawa belia lebih suka untuk bekerja dalam bidang pekerjaan kolar biru dan kolar putih.

Menurut kajian yang dijalankan oleh Khazanah Research Institute (KRI), sektor pertanian dan perhutanan merupakan salah satu sektor yang paling kurang mendapat sambutan dalam kalangan pelajar di sekolah manakala bagi para pelajar dalam pendidikan peringkat tinggi, kajian juga menunjukkan bahawa minat mereka kurang untuk bekerja dalam sektor pertanian dan perhutanan.

Dekan fakulti Universiti Putra Malaysia Abdul Shukor Juraimi juga mengatakan bahawa pendapatan tidak cukup tinggi untuk menarik lebih ramai orang ke dalam sektor pertanian. Menurutnya, hanya 28 peratus daripada penduduk Malaysia yang berada dalam sektor tersebut dan rata-rata, mereka berusia 50 tahun.

Merujuk kepada rajah di bawah, kita juga dapat melihat bahawa bilangan pekerjaan dalam sektor pertanian daripada jumlah pekerjaan semakin menurun untuk bertahun-tahun kerana Malaysia telah melalui transformasi daripada pertanian kepada sektor yang berasaskan industri.

Sumber: Bank Dunia

Walaupun berlaku peralihan, sektor yang berharga ini tidak sepatutnya dilupakan atau dipinggirkan kerana ia merupakan penyumbang besar kepada ekonomi Malaysia sejak tahun 1970-an. Oleh itu, bakat pertanian perlu diperkasa agar kita dapat terus mempromosikan sektor ini dan memastikan isu keselamatan makanan tidak berpanjangan.

Memandangkan sektor pertanian adalah penting bukan sahaja untuk ekonomi tetapi untuk rakyat, salah satu cara untuk menerajui matlamat ini adalah dengan bermula daripada asas teras iaitu pendidikan. Hal ini amat penting untuk menyampaikan maklumat yang tepat kepada golongan belia dan usaha ini harus dimulakan seawal peringkat sekolah rendah.

Seiring dengan kemajuan dalam sukatan pelajaran, hubungan di antara pertanian dan kemajuan teknologi serta faedah yang boleh diperoleh daripada sektor ini boleh dipamerkan kepada golongan muda. Pengetahuan mengenai perniagaan pertanian juga harus didedahkan kepada anak muda untuk mengubah pemikiran mereka untuk berfikir ke hadapan (menjalankan perniagaan daripada hasil pertanian)

Pembelajaran peer-to-peer boleh dilakukan untuk mengubah pemikiran orang tentang kebaikan sektor pertanian dengan menunjukkan dan menceritakan kejayaan petani muda sebagai sumber inspirasi dan pengajaran untuk golongan muda.

Selain itu, cara lain untuk menjadikan sektor ini lebih menarik adalah dengan adanya penawaran gaji atau upah yang lumayan kerana faktor utama yang menghalang golongan muda daripada menceburi bidang ini adalah disebabkan oleh gaji yang rendah.

Statistik terkini daripada Jabatan Perangkaan Malaysia (DOSM) telah menunjukkan bahawa gaji bulanan purata dalam sektor pertanian, perhutanan dan perikanan adalah yang paling rendah – RM1,997 pada tahun 2019 (rajah di bawah).

Sumber: Jabatan Perangkaan Malaysia

Oleh itu, inovasi (penggunaan teknologi baharu seperti sensor lapangan, dron) sangat penting untuk menjadikan sektor pertanian ‘lebih seksi’ di mata anak muda kerana mereka dapat melihat hasil yang lebih tinggi dan cepat.

Memandangkan golongan muda umumnya lebih celik teknologi berbanding dengan golongan yang berumur, merekalah golongan yang tepat untuk terus memperkasa sektor pertanian. Usaha untuk memperlihatkan evolusi pertanian kepada anak muda juga boleh dilakukan melalui media sosial kerana itu lah saluran maklumat yang terpantas untuk mereka.

Isu penglibatan orang tengah yang menjual hasil tanaman dengan harga yang tinggi juga harus dititikberatkan dalam menarik golongan muda ke dalam sektor pertanian.

Akhir sekali, jenis tanaman yang ditanam oleh para petani harus diberi penekanan ketika mempromosikan sektor ini kepada golongan muda kerana pendidikan memainkan peranan yang amat penting.

Sesetengah tanaman boleh membawa hasil dalam jangka waktu yang lebih pendek dan ada juga yang memerlukan waktu yang lebih lama untuk melihat hasil yang lumayan.

Sofea Azahar merupakan Penganalisis Penyelidik di Emir Research, sebuah organisasi pemikir bebas yang berfokuskan kepada pencernaan saranan-saranan dasar strategik berteraskan penyelidikan yang terperinci, konsisten dan menyeluruh.

In this article