Published in Malay Mail, The Star and Business Today, image by Malay Mail.

According to the recent nation-wide survey done by Micro Small and Medium Size Enterprise Association, Malaysia in collaboration with Klang Parliamentary Office, rentals constitute about 35 per cent of the operating expenses. However, the same study also revealed that only about 28 per cent of surveyed SMEs (total sample comprising 1,196 SMEs) received a 30 per cent reduction from their landlords versus those who did not receive (51 per cent) and those who did not know about the scheme (21 per cent). Among the most cited reasons why the landlord refused to give waiver or reduction of rental were the following: government has offered cash grants to SMEs; landlord has to service his bank loan (another strong argument in favour of automatic loan moratorium for all);  landlord is facing losses as well.

It appears that “incentivising” the landlords into giving the discounts or waivers does not seem to work very well and may require revisiting in the form of temporary law measures similar to other countries. For instance, Singapore under the Covid-19 (Temporary Measures) (Rental and Related Measures) Regulations 2020 mandates equitable co-sharing of rental obligations between the Government, landlords and tenants.

Furthermore, EMIR Research is particularly pleased to see that in line with our strategy recommendations, under the initiative for the digitalisation of MSMEs, the government is now embarking on empowering agri-entrepreneurs, especially in rural areas, to use the latest technology through the collaboration of MDEC and the Pertubuhan Peladang Kawasan, as announced in Pemulih.

Although it is unclear how much would be allocated for this, it could be under the additional RM300 million allocations for the digitalisation agenda and the RM100 million additional allocation for SME Digitisation grant (RM5000 matching grants for the purchase or subscription of digital platforms). Nevertheless, EMIR Research believes this deserves government’s utmost attention given the multiplier effect that it may have on the country’s economic growth.

The government is also promoting the Shop Malaysia Online campaign by focussing on the micro-entrepreneurs. Interestingly, there’s no mention of e-vouchers that would have enabled online spending to be done ringgit for ringgit, i.e., the entire ringgit value of the e-vouchers — individually and collectively — would have been spent resulting in a boost to the campaign.

The e-vouchers will not substitute for the direct cash transfers. Also, these e-vouchers are to be regarded as one-off payments only — which can be renewed/extended but on a less regular basis.

The micro-entrepreneurs under the Digitalisation Enhancement Programme for Micro-Entrepreneurs (Pupuk) will benefit the most as the supply-side will then be in sync with the demand-side.

The government easing of the procurement process is a commendable move that requires additional measures to enhance the capacity of the overall supply chain in the public sector.

And that’s the expansion of the government procurement programme to the SMEs beyond the capital expenditure programmes (construction of roads, bridges,buildings, etc), including maintenance, repair and upgrade to purely operational expenditure programmes. The government acts as the spender of the last resort in terms of stockpiling and strategic inventory building for redistribution to other sectors (including directly to households where appropriate).

This could entail a special scheme only for SMEs and the supply could range from 1st-tier critical supplies such as personal protective equipment (PPE) e.g., surgical gloves and 3 or 4-ply masks, etc. alongside ventilators, intensive care unit (ICU) beds to ventilator components. 

In addition, the 2nd-tier critical supplies would extend to and include construction materials, manufacturing components and semi-processed inputs, hardware, etc. that are part of the supply chain of essential sectors. Food and beverage supplies, stationary, clothing & uniforms, and accessories (shoes, footwear) could be considered as 3rd-tier and so on and geared towards the B40 and rural/remote households.

Focus on seriously affected economic sectors

Extending tax relief to tax cuts should be a way forward to ensure the tourism industry stays afloat and also to capture more sectors. For example, tax cuts from the current 24 per cent to 18 per cent with the pre-existing schedule for the “marginal rate” (i.e. the next amount taxable out of the total amount) intact (which is 17 per cent for the first RM600,000 payable) for two years (fiscal, i.e., assessment, years of 2021 and 2022).

Otherwise a bolder measure in the form of total tax exemption for two years (fiscal, i.e., assessment, years of 2021 and 2022).

Tax cuts or exemptions would have two effects simultaneously, namely serve as cash flow relief as well as financial incentive to survive to restart.

Education emergency response

There has been little mention of incentives or new budgets specific to address emergency education response. The provision of free 1 gigabyte of daily data until year end is expected to assist in e-learning, but it was also reported that the share of internet users for formal and informal education purposes is only 20.8 per cent and 18 per cent in 2020 respectively. Bantuan Taska Khas of RM3000 each for over 12,000 preschools is a welcome reprieve but does not address the speed of reopening, though it does alleviate some financial distress. Its impact on survivability may not be significant should closures prolong. These incentives are not expected to have a significant impact in the emergency education response.

National immunisation programme

Ensuring a stable and timely supply of the vaccines and increasing the daily vaccination throughput are some of the priority objectives in pandemic management outlined by EMIR Research.

We are pleased to see that ramping up vaccination was mentioned as one of three main pillars of Pemulih. Expected measures include increasing PPVs, establishment of drive through testing sites and mobile testing. However, efforts to increase participation of general practitioner clinics and private health institutions was not mentioned. Most importantly, the effectiveness of these decentralisation strategies requires a large and consistent vaccine supply.

Pemulih included additional RM400 million for the procurement of vaccines from 120 per cent to 130 per cent of the population but it is unclear how a bigger purchase volume can help address the stability of supply (speed and volume of vaccine doses).

Reiterating our suggestion before, it is crucial that the allocation (or new allocations) include (but not limited to) widening all sources of vaccine procurement, and for the formation of a high-powered inter-ministerial task force for vaccine diplomacy and procurement.

For these measures to be successfully implemented, it requires all sides of the political divide to set aside differences and political ambitions to focus solely, as a whole-of-Malaysia approach to fight a common, invisible, and indiscriminate enemy.

Although the extension of Phase 1 shows the adherence to a set of criteria prior to moving into Phase 2, our suggestion requires this to be a “total” lockdown to make a difference. Also, the number of cases on its own may not accurately tell the whole story and therefore, could be a misleading figure in informing the real status of transmission control. Minimum set of dimensions to better assess this include number of tests and test positive rate.  Relatedly, increasing testing intensity (increased numbers and randomness in sampling) or the purchase of new test kits was not mentioned.

Other measures to solidify the initiative

EMIR Research also believes that having slightly broader fiscal space would help the Government better to see the rakyat through the devastating impact of the pandemic.  As such, the debt-to-GDP ratio ceiling should be immediately lifted to 65 per cent of GDP for Malaysia Government Securities (MGS), Malaysian Government Investment Issues (MGIIs) and Malaysia Islamic Treasury Bills (MITB) borrowings. Importantly, under the Emergency currently in place, the government can bypass parliamentary sitting  and unilaterally lift the national debt ceiling thus avoiding excessive politicking around this issue, which is not helpful to the rakyat situation.

Lastly,  the national reconciliation agenda is important for the country to continue to move forward as a unified society that can brace itself for stability amidst the ending of the Emergency soon. In the call for Parliament to reconvene soon, all parties must ensure that the welfare of the rakyat is prioritised above all else. This places the national agenda at the front and centre of parliamentary business, going forward.

Rais Hussin, Margarita Peredaryenko, Jason Loh & Ameen Kamal are part of the research team of EMIR Research, an independent think tank focused on strategic policy recommendations based on rigorous research.

Bahasa Malaysia

Diterbitkan di Utusan Malaysia, Sinar Harian & Bernama.

Pada 28 Jun lalu, kerajaan melancarkan perincian strategik tambahan terhadap Pelan Pemulihan Negara (PPN) untuk melengkapkan tiang matlamat yang telah diumumkan sebagai langkah keluar daripada pandemik Covid-19 melalui empat fasa.

 Dengan peruntukan sebanyak RM150 bilion dalam bentuk pakej Pemulih – pakej paling luas liputan mutakhir yang sememangnya diperlukan sebagai pemboleh inisiatif strategik, kerajaan terus menunjukkan komitmennya untuk memberi tumpuan kepada kesejahteraan rakyat walaupun menghadapi cabaran pengimbangan fokus antara nyawa dan kelangsungan hidup yang amat sukar dalam memerangi wabak Covid-19. 

Bagaimanapun, beberapa komponen pakej ini harus dinilai secara objektif dalam keberkesanan dan kecukupannya.

Secara keseluruhannya, kita dapat melihat kerajaan telah memperluas jaringan keselamatan sosial merangkumi lebih banyak kategori rakyat yang sangat terjejas akibat Covid-19 dan impak langkah kawalan pergerakan

Inisiatif kerajaan bertujuan mengimbangi kemerosotan pendapatan dan mengurangkan liabiliti bulanan kini meliputi kategori individu baharu seperti penyumbang bukan Perkeso (terutamanya graduan baharu, lepasan sekolah dan pekerja sektor tidak formal), orang kurang upaya yang kehilangan pekerjaan atau kategori baharu sektor ekonomi seperti taska, pengusaha kantin sekolah, pengusaha industri sukan dan agensi pelancongan. Ini menunjukkan kerajaan melakukan penyelidikan dalam pembentukan dasar dan prihatin serta bersedia bertindak untuk keperluan rakyat.

Bantuan kepada Perusahaan Mikro, Kecil dan Sederhana (PMKS)

EMIR Research menyatakan penghargaan kerana cadangan kami yang terdahulu dalam memberikan moratorium pinjaman automatik untuk semua dan juga memastikan tidak ada bayaran faedah terkumpul atau denda dikenakan selama moratorium pinjaman enam bulan semuanya dilaksanakan kerajaan. Ini agak luar biasa memandangkan banyak perbahasan mengenai topik ini.

Walaupun kami masih menegaskan bahawa ini harus menjadi opt-out automatik dan bukannya opt-in, moratorium tidak akan dikenakan sebarang syarat semasa permohonan untuk semua, termasuk PKS bukan mikro. Tetapi membiarkan kemudahan moratorium pinjaman untuk PKS ditinjau dan diluluskan bank mempunyai risiko bahawa manfaatnya tidak akan meliputi semua kategori layak yang merupakan tujuan paling tidak diingini, memandangkan kepentingan PKS terhadap ekonomi negara dan peningkatan bukti bahawa hampir semua PKS terjejas secara drastik oleh pandemik.

Selain kesempatan kewangan, ini mungkin lebih merupakan kombinasi toksik dari kesempatan operasi dengan kejatuhan penjualan dan pendapatan lebih rendah yang mendorong banyak PKS ke arah titik penutupan.

Menurut tinjauan di seluruh negara baru-baru ini oleh Persatuan Perusahaan Mikro, Kecil dan Sederhana Malaysia dengan kerjasama Pejabat Parlimen Klang, sewa merupakan kira-kira 35 peratus daripada perbelanjaan operasi. 

Bagaimanapun, kajian sama juga menunjukkan hanya sekitar 28 peratus PKS yang ditinjau (jumlah sampel 1,196 PKS) menerima pengurangan 30 peratus daripada pemilik berbanding mereka yang tidak menerima (51 peratus) dan mereka yang tidak mengetahui mengenai skema tersebut (21 peratus). Antara sebab paling disebut mengapa pemilik enggan memberikan pengecualian atau pengurangan sewa adalah kerajaan telah menawarkan geran tunai kepada PKS; pemilik harus membayar pinjaman bank (hujah kuat lain yang menyokong moratorium pinjaman automatik untuk semua); pemilik juga menghadapi kerugian.

Nampaknya memberi insentif kepada pemilik untuk memberikan potongan atau pengenepian tidak berfungsi dengan baik dan mungkin memerlukan penyemakan semula dalam bentuk tindakan undang-undang sementara yang serupa dengan negara lain. Sebagai contoh, Singapura di bawah Peraturan Covid-19 (Langkah-langkah Sementara) (Sewa dan Langkah-langkah Berkaitan) 2020 mewajibkan pembahagian sewaan yang setara antara kerajaan, pemilik dan penyewa.

Selanjutnya, EMIR Research sangat gembira bahawa bersesuaian dengan saranan strategi kami, di bawah inisiatif untuk digitalisasi PMKS, kerajaan sekarang mula mengupayakan para pengusaha pertanian terutama di daerah luar bandar untuk menggunakan teknologi terbaru melalui kolaborasi MDEC dan Pertubuhan Peladang Kawasan (PPK) seperti diumumkan Pemulih.

Walaupun tidak jelas berapa banyak yang akan diperuntukkan, ia mungkin di bawah peruntukan tambahan RM300 juta untuk agenda digitalisasi dan peruntukan tambahan RM100 juta untuk geran Digitalisasi PKS (geran padanan RM5,000 untuk pembelian atau langganan platform digital). Walaupun begitu, EMIR Research percaya ini memerlukan perhatian kerajaan paling tinggi memandangkan kesan berlipat ganda yang mungkin ditimbulkan terhadap pertumbuhan ekonomi negara.

Kerajaan juga mempromosikan kempen Shop Malaysia Online dengan memberi tumpuan kepada pengusaha mikro. Menariknya, tiada sebutan e-baucar yang memungkinkan perbelanjaan dalam talian dilakukan ringgit untuk ringgit, iaitu keseluruhan nilai ringgit e-baucar – secara individu dan kolektif akan dibelanjakan sama sekali yang mendorong peningkatan jualan.

E-baucar tidak akan menggantikan pertukaran wang tunai langsung. Juga, e-baucar ini hanya dianggap sebagai pembayaran sekali yang boleh diperbaharui/diperpanjangkan tetapi secara tidak tetap.

Usahawan mikro di bawah Program Pemerkasaan Pendigitalan Usahawan Kecil (Pupuk) akan mendapat banyak manfaat kerana bahagian pembekalan akan kemudiannya selaras dengan bahagian permintaan.

Kelonggaran kerajaan bagi proses perolehan adalah langkah terpuji yang memerlukan langkah-langkah tambahan untuk meningkatkan kapasiti rantai penawaran keseluruhan di sektor awam.

Dan itu adalah pengembangan program perolehan kerajaan kepada PKS di luar program perbelanjaan pembangunan (pembinaan jalan, jambatan, bangunan) termasuk penyelenggaraan, pembaikan dan peningkatan kepada program perbelanjaan operasi semata-mata. Kerajaan bertindak sebagai pembeli terakhir dari segi penyediaan stok dan pembangunan inventori strategik untuk pengagihan semula ke sektor lain (termasuk secara langsung kepada isi rumah di mana sesuai).

Ini mungkin memerlukan skim khas hanya untuk PKS dan bekalannya boleh terdiri daripada pembekalan kritikal peringkat pertama seperti peralatan pelindung diri (PPE), misalnya sarung tangan pembedahan dan pelitup muka tiga atau empat lapis di samping ventilator, unit rawatan rapi (ICU) katil ke komponen ventilator.

Di samping itu, bekalan kritikal peringkat kedua akan merangkumi dan meliputi bahan binaan, komponen pembuatan dan input separa proses, perkakasan dan lain-lain yang merupakan sebahagian daripada rantaian bekalan sektor penting. Pembekalan makanan dan minuman, alat tulis, pakaian dan pakaian seragam dan aksesori (kasut) dapat dianggap sebagai peringkat ketiga, seterusnya dan boleh dikerahkan untuk rumah tangga B40 dan desa/pedalaman.

Tumpukan perhatian kepada sektor ekonomi yang serius terjejas

Memperluaskan pelepasan cukai ke arah pemotongan cukai harus menjadi langkah ke hadapan untuk memastikan industri pelancongan terus bertahan dan untuk merebut lebih banyak sektor. Sebagai contoh, pemotongan cukai dari 24 hingga 18 peratus semasa dengan jadual yang sudah ada untuk kadar marginal (iaitu jumlah seterusnya yang boleh dikenakan cukai dari jumlah keseluruhan) tetap (iaitu 17 peratus untuk RM600,000 pertama yang perlu dibayar) selama dua tahun (fiskal, iaitu penilaian tahun 2021 dan 2022).

Jika tidak, langkah yang lebih radikal dalam bentuk pengecualian cukai selama dua tahun (fiskal, iaitu penilaian, tahun 2021 dan 2022) disarankan.

Pemotongan atau pengecualian cukai akan mempunyai dua kesan secara serentak, iaitu sebagai pelepasan aliran tunai dan insentif kewangan untuk terus kelangsungan perniagaan.

Respons Pendidikan Semasa Pandemik

Insentif atau bajet khusus untuk menangani isu penyediaan pendidikan semasa pandemik tidak mendapat fokus tinggi berbanding isu-isu lain. Penyediaan 1 gigabait data harian percuma hingga akhir tahun dapat membantu dalam e-pembelajaran tetapi impaknya mungkin tidak setinggi yang diharapkan kerana dilaporkan agihan pengguna internet untuk tujuan pendidikan formal dan tidak formal masing-masing hanya 20.8 peratus dan 18 peratus pada 2020.

Bantuan Taska Khas sebanyak RM3,000 setiap satu bagi lebih 12,000 pusat prasekolah adalah bantuan kewangan yang sedikit sebanyak mengurangkan beban kewangan, namun ia tidak memberi impak dalam menangani kepantasan pembukaan prasekolah semula. Kesan inisiatif ini terhadap kelangsungan hidup operasi taska mungkin tidak ketara sekiranya sekatan pergerakan berpanjangan. Justeru, inisiatif-inisiatif ini walaupun membantu mungkin tidak memberi impak signifikan dalam menangani isu penyediaan pendidikan semasa pandemik terutamanya pada kanak-kanak yang dianggap lebih memerlukan pendidikan bukan berbentuk atas talian.

Pelan Imunisasi Covid-19 Kebangsaan

Memastikan bekalan vaksin yang stabil dan tepat pada masanya serta meningkatkan hasil vaksinasi harian adalah beberapa objektif utama dalam pengurusan pandemik yang digariskan EMIR Research.

EMIR Research turut berpuas hati melihat peningkatan vaksinasi disebut sebagai salah satu daripada tiga tonggak utama Pemulih. Langkah-langkah yang sudah pun dijangkakan seperti peningkatan pusat pemberian vaksin (PPV), pembentukan pusat pemberian vaksin pandu lalu dan vaksinasi mudah alih disebutkan sebagai contoh-contoh inisiatif. 

Namun, usaha untuk meningkatkan penyertaan klinik doktor umum dan institusi kesihatan swasta tidak disebutkan. Bagaimanapun, keberkesanan strategi desentralisasi ini memerlukan bekalan vaksin yang besar dan konsisten.

Pemulih merangkumi tambahan dana berjumlah RM400 juta untuk pemerolehan vaksin daripada 120 hingga 130 peratus  daripada populasi Malaysia, tetapi bagaimana usaha pembelian jumlah dos vaksin yang lebih besar dapat membantu mengatasi isu kestabilan bekalan (kekerapan dan jumlah dos vaksin) adalah tidak jelas. Mengulangi cadangan kami sebelumnya adalah sangat penting bagi peruntukan ini (atau peruntukan baharu) merangkumi usaha (tetapi tidak terhad kepada) memperluaskan semua sumber pemerolehan vaksin dan untuk pembentukan pasukan petugas di antara menteri bertahap tinggi bagi usaha diplomasi dan pemerolehan vaksin.

Kejayaan langkah-langkah ini memerlukan semua pihak untuk mengetepikan perbezaan dan matlamat politik semata-mata dan memberi ruang fokus sepenuhnya (sebagai pendekatan seluruh Malaysia) untuk memerangi musuh bersama yang tidak kelihatan dan tidak memilih mangsanya. Walaupun pemanjangan Fasa 1 PPN menunjukkan kebergantungan kepada beberapa kriteria sebelum beralih ke Fasa 2, cadangan kami mengharuskan kawalan pergerakan sebagai penutupan penuh yang seketatnya untuk menghasilkan perbezaan keputusan kawalan jangkitan. 

Indikator jumlah kes (dengan sendirinya) mungkin tidak dapat memberikan gambaran penuh dengan tepat, oleh itu mungkin tidak dapat memberitahu status sebenar kawalan jangkitan Covid-19. Secara minimum, penilaian yang baik perlu merangkumi bilangan ujian dan kadar positif ujian. Berkait rapat dengan isu ini, peningkatan ujian (peningkatan bilangan dan tahap rawak dalam persampelan) dan pembelian kit ujian baharu tidak disebut dalam Pemulih.

Langkah-langkah Lain untuk Memantapkan Inisiatif

EMIR Research juga percaya memiliki ruang fiskal yang lebih luas akan membantu kerajaan mempunyai lebih keupayaan membantu rakyat yang teruk terjejas akibat pandemik ini. Oleh itu, tahap nisbah hutang-ke-KDNK harus segera dinaikkan kepada 65 peratus daripada KDNK untuk Sekuriti Kerajaan Malaysia (MGS), Terbitan Pelaburan Kerajaan Malaysia (MGII) dan pinjaman Bil Perbendaharaan Islam Malaysia (MITB). Yang penting, di bawah keadaan darurat yang berlaku sekarang, kerajaan dapat memintas keperluan persidangan Parlimen dan secara sepihak meningkatkan had hutang negara – menghindari risiko permainan politik berlebihan dalam isu ini yang langsung tidak membantu keadaan rakyat.

Terakhir, agenda perdamaian nasional adalah penting bagi negara untuk terus mara ke hadapan sebagai sebuah masyarakat bersatu padu yang boleh menyambut kestabilan memandangkan penamatan darurat tidak lama lagi. Dalam keadaan di mana gesaan agar Parlimen bersidang semula secepat mungkin, semua pihak harus memastikan kesejahteraan rakyat diutamakan. Ini meletakkan agenda rakyat sebagai isu utama dan teras dalam semua hal ehwal persidangan Parlimen, apabila tiba masanya.

Dr. Rais Hussin, Dr. Margarita Peredaryenko, Jason Loh dan Ameen Kamal ialah penyelidik di EMIR Research, sebuah organisasi pemikir bebas yang berfokuskan kepada pencernaan saranan-saranan dasar strategik berteraskan penyelidikan yang terperinci, konsisten dan menyeluruh.

In this article