The injustice of stereotyping Malaysia as a failed state

Both Malaysia and the US are classified by the ranker as two of the 34 more stable countries despite the US’ superiority in GDP and its advanced health...


Published in Malay Mail, The Star & TheEdge Markets, Astro Awani & theSundaily, image by Malay Mail.

If Daniel Moss of Bloomberg has accurate facts on his hand by just working harder to look at the latest ranking of the Fragile States Index (FSI 2021), he would not have been gloating in his article that Malaysia is staggering down the road to failed statehood.

The FSI which began life as the Failed States Index 17 years ago is published by Fund for Peace, a US-based non-profit organisation, which ranked 179 countries according to its fragility, with Yemen in the number one spot as the most fragile state and Finland at the bottom being the least fragile state for 2021.

And as Bloomberg is a US-based news media, Moss should have been more concerned the FSI index has highlighted the country which saw the largest year-on-year worsening in their total fragility score this year is the US, which may have a negative impact on Bloomberg’s fortune.

The US’ score in the index has increased by 6.3 points which earns it a rare distinction of being the most worsened countries in 2021– a higher score denotes countries staggering down the road to a fragile statehood, while a lower score shows improvement from fragility.

“Over the past year, the US saw the largest protests in the country’s history in response to police violence which were often met by a heavy-handed state reaction along with sustained efforts to delegitimize the election process, which escalated violently in early 2021.

“Despite the country’s abundant material wealth and an advanced health system, political polarisation, a lack of social cohesion, Congressional gridlock, and misinformation contributed to a failed response that left over 350,000 dead by the end of the year (2020) and a steeper contraction in GDP than any time in the past 60 years,’’ says the FSI report.

Armenia and Ethiopia did better than the US when the former occupies the position of the second most worsened countries descending to a fragile state with a score that increases by 5.6 points and the latter, the third most worsened countries having its score increases by 4.4 points.

So where does this put Malaysia whom Moss has arrogantly and mischievously mocked as a country staggering down on the slippery road to a fragile statehood?

Malaysia is in the 123rd position with ayear-on-year improvementin its score that decreases by 0.7 point. Although the US is ranked 143rd, better than Malaysia, yet both countries are classified by the rankers as two of the 34 more stable countries despite the US’ superiority in GDP and its advanced health system.

The FSI ranking is based on four main indicators and 12 sub indicators. The main indicators are cohesion, economic, political, and social and cross-cutting indicators.

Under cohesion are sub-indicators of security apparatus, factionalised elites and group grievance; under economic indicators — economic decline, uneven development, and human flight and brain drain; under political indicators — state legitimacy, public services, and human rights and rule of law; and finally, under social and cross-cutting indicators — demographic pressure, refugees and internally displaced persons, and external intervention.

For each indicator, a score of 1 to 10 points is given, with 1 being the best and 10 the worst which means the maximum highest total score possible of 120 points denote the most fragile states, and a minimum total score of 12 denotes the least fragile state.

Malaysia scores the lowest three indicators in external intervention with 2.6 points, refugees and internally displaced persons (3 points) and economic decline (3.3 points). The three highest are factionalised elites and human rights, each scoring 6.8 points, and state legitimacy (6.3 points).

The total score Malaysia obtains is 56.9 points. In contrast, Yemen as the most fragile state, scores 111.7, while Finland scores 16.2 as the least fragile state. Out of the 10 Asean countries, Myanmar is the number one fragile country in Asean with a world ranking of 24th (93.8 points) followed by the Philippines (world ranking 49th with 82.4 points) and Cambodia (world ranking 54th with 80.6 points).

Malaysia occupies the eighth spot, with Brunei in the ninth with a world ranking of 124th (56.3 points) and Singapore in the tenth with a world ranking of 165th (26.6 points).

Although the Covid-19 pandemic weighs heavily in the current ranking and is seen as levelling the playing field, the reports identified three key patterns and trends in nations staggering down the slope to a failed state:

– Many of the assumptions and beliefs that were widely held before the pandemic did not panned out and must now be reassessed at a fundamental level;

– The pandemic was not a shock only to public health systems but instead both pandemic and public health impacted each other, and were themselves shaped by economic, political, and security considerations; and

– While Covid-19 often dominated our collective attention, other long-term pressures did not sit idly by but continued to have their own effects, in ways both expected and unforeseen.

This was not seen in the way Moss analysed the issue in his op-ed in coming to his shallow conclusion that Malaysia is on its way to being a failed state. Instead, he built up his argument from the White Flag movement, which he saw as the failure of the government in its responsibility to the rakyat to provide them with the basic necessities of life.

It beats us why he can’t fathom the White Flag movement as an attempt by the rakyat for an equality of sacrifice to share the burden of governance with the government in an unprecedented pandemic.

Meanwhile, before the pandemic, many wealthy and developed countries with superior economic wealth, technical expertise and a greater capacity to prevent and manage large risks, including public health threats were thought to be impossible to be severely impacted by these risks.

However, the fact is many of these developed nations have been among the most severely impacted and have had their fragilities and fault lines clearly exposed. Others, including those too often side-lined or ignored, have demonstrated a remarkable resilience from which the rest of the world can and should learn.

Just as the pandemic raises prejudices about the binary dividing line between fragile countries and those that were not, so does the idea that its effects and response efforts can be limited within the confines of public health.

Outside the health sector, the economic impact was most visible as the global lockdowns contributed to falling oil prices, supply chain disruptions, and the world economy went into recession, with GDP contraction in many places much steeper than following the 2008 economic crisis.

The ripples of the pandemic’s direct and indirect effects soon spread further beyond, reaching more areas of public and private life, in some cases became the first domino in a series of events that ignited more longstanding and deep-seated grievances.

The response to the pandemic were also not simply a function of disseminating public health resources as efficiently as possible, but depended on social, economic, political, information, and ethical factors. While the pandemic sometimes pushes other problems out of the front pages and down the priority list, the challenges that preceded it don’t just disappear.

It would be good if the government uses these indicators of the FSI with modification and adaptation to local context as an early warning signals of failed policies or policy paralysis to buck the trend against falling into a failed state pathway, much in the same way an Airborne Warning & Control System (Awacs) is used for surveillance and control centre for air defence. With such a system, self-correcting measures can then be undertaken which requires the administration to have a good listening ear.

To begin with, the government should have a crystal-clear plan and an equally crystal-clear communication mechanism so that all can follow and adhere to the game plan of beating the virus without exception and without any fear or favour! The focus must be — managing the pandemic, economic recovery and mitigating political conundrum! It’s people, people and people.

It is thus very critical for the government to have a holistic strategic communication team that functions proactively mainly, and reactively, sometimes, to help provide clarity in communication to the public. Failing which confusing narratives will be the norm!

And finally, while the political elites of the country should also give constructive criticisms of the government as their contribution in giving an early warning signal against a fragile state, they should nevertheless refrain from labelling the government as a failed government just for the mere purpose of politicking.

It is from such labelling that the likes of Daniel Moss from the foreign media will irresponsibly develop their own agenda to evolve that idea into a failed state, despite facts to the contrary.

Dr Rais Hussin and Jamari Mohtar are part of the research team of Emir Research, an independent think tank focused on strategic policy recommendations based on rigorous research.

Bahasa Malaysia

Diterbitkan di Malaysia Now.

Sekiranya Daniel Moss dari Bloomberg memiliki fakta tepat dengan hanya bekerja lebih keras lagi untuk melihat perangkaan terbaru Indeks Negara Rapuh (FSI 2021), beliau tidak akan membuat dakwa-dakwi dalam artikelnya bahawa Malaysia sedang menuju ke arah negara gagal.

Indeks FSI yang 17 tahun dahulu dikenali sebagai Indeks Negara Gagal diterbitkan Fund for Peace, sebuah pertubuhan bukan untung berpusat di Amerika Syarikat (AS), telah menyenaraikan 179 negara berdasarkan kerapuhannya, dengan Yaman di tempat pertama sebagai negara paling rapuh dan Finland di bahagian bawah sebagai negara paling tidak rapuh untuk 2021.

Memandangkan Bloomberg adalah media berita berpusat di AS, Moss seharusnya lebih peka indeks FSI memaparkan negara yang menyaksikan peningkatan tahun ke tahun terburuk dalam jumlah skor kerapuhan mereka tahun ini adalah AS, yang mungkin mempunyai impak negatif terhadap nasib Bloomberg.

Skor AS dalam indeks telah meningkat sebanyak 6.3 mata yang menjadikannya negara yang paling teruk peningkatan kerapuhannya pada 2021 – skor lebih tinggi menunjukkan negara-negara yang terhuyung-hayung menuju ke arah kerapuhan, sementara skor lebih rendah menunjukkan satu kemajuan daripada kerapuhan.

“Sepanjang tahun lalu, AS menyaksikan tunjuk perasaan terbesar dalam sejarahnya sebagai tindak balas terhadap keganasan polis yang sering disambut dengan reaksi berat sebelah oleh pihak berkuasa di samping usaha berterusan menggagalkan proses pilihan raya yang mengakibatkan keganasan mencetus pada awal 2021.

“Walaupun kekayaan negara melimpah ruah dengan sistem kesihatan yang maju, perbezaan politik, kurangnya perpaduan sosial, perbalahan dalam Kongres, dan penyebaran berita-berita palsu telah menyumbang kepada kegagalan respons, mengakibatkan lebih 350,000 warganya terkorban menjelang akhir tahun (2020) di samping kemerosotan mendadak dalam KDNK berbanding pada bila-bila masa dalam 60 tahun lalu,” kata laporan FSI.

Malah, Armenia dan Ethiopia menunjukkan prestasi yang lebih baik apabila Armenia meraih kedudukan negara kedua paling teruk dalam skor kerapuhannya yang meningkat sebanyak 5.6 mata, manakala Ethiopia pula, negara ketiga paling teruk dengan skornya meningkat 4.4 mata.

Dalam hal ini, di manakah kedudukan kita yang Moss dengan angkuh dan nakalnya meletakkan Malaysia sebagai negara terhuyung-hayang di ambang negara gagal?

Malaysia berada di kedudukan 123 dengan peningkatan skor dari tahun ke tahun yang menurun sebanyak 0.7 mata. Walaupun AS berada di tangga ke-143, lebih baik daripada Malaysia, namun kedua-duanya disenaraikan dalam Indeks FSI sebagai dua daripada 34 negara lebih stabil meskipun AS unggul dalam KDNK dan sistem kesihatannya yang maju.

Indeks FSI dibangunkan berdasarkan empat indikator utama dan 12 sub indikator. Indikator utama adalah perpaduan, ekonomi, politik, serta sosial dan petunjuk rentas.

Di bawah perpaduan terdapat petunjuk jentera keselamatan, golongan elit berpecah belah dan rungutan kumpulan; di bawah ekonomi – kemerosotan ekonomi, pembangunan tidak rata, dan penghijrahan manusia dan cendekiawan; di bawah politik – keabsahan negara, perkhidmatan awam, serta hak asasi manusia dan peraturan undang-undang; dan di bawah sosial dan petunjuk  rentas – tekanan demografi, orang pelarian dan warga diusir, dan campur tangan luar.

Bagi setiap petunjuk, skor 1 hingga 10 mata diberikan, dengan 1 menjadi yang terbaik dan 10 terburuk yang bermaksud jumlah skor maksimum 120 mata adalah negara paling rapuh, dan skor minimum 12, negara paling tidak rapuh.

Malaysia mencatat tiga petunjuk terendah dalam campur tangan luar dengan 2.6 mata, pelarian dan warga diusir (3 mata) dan penurunan ekonomi (3.3 mata). Tiga tertinggi adalah golongan elit dan hak asasi manusia, masing-masing 6.8 mata, dan keabsahan negara (6.3 mata).

Jumlah markah Malaysia ialah 56.9 mata. Sebaliknya, Yemen sebagai negara paling rapuh, mendapat skor 111.7, sementara Finland, 16.2 sebagai negara paling tidak rapuh. Dari 10 negara Asean, Myanmar negara rapuh nombor satu di Asean dengan kedudukan ke-24 (93.8 mata), diikuti Filipina (kedudukan ke-49, 82.4 mata) dan Kemboja (kedudukan ke-54, 80.6 mata).

Malaysia menduduki tempat kelapan dalam Asean, dengan Brunei di tangga kesembilan (kedudukan dunia 124, 56.3 mata) dan Singapura di tangga kesepuluh (kedudukan dunia 165, 26.6 mata).

Walaupun pandemik Covid-19 merupakan faktor penting Indeks FSI kali ini, laporan FSI itu mengenal pasti tiga corak dan tren utama di negara yang mengalami kemerosotan ke tahap yang rapuh:

  • Banyak anggapan dan kepercayaan yang dipegang secara meluas sebelum pandemik ternyata tidak benar dan kini mesti dinilai semula pada tahap asas;
  • Pandemik ini bukan hanya mengejutkan sistem kesihatan awam tetapi kedua-dua pandemik dan kesihatan awam saling mempengaruhi, dan dibentuk oleh pertimbangan ekonomi, politik, dan keselamatan;
  • Walaupun Covid-19 sering mendominasi perhatian kolektif kita, tekanan jangka panjang yang lain tidak diam dan membisu tetapi terus memberi kesan sendiri, dengan cara yang diharapkan dan yang tidak dijangka.

Ini semua tidak kelihatan dalam cara Moss menganalisis isu negara gagal, sebaliknya beliau membangunkan hujahnya melalui gerakan Bendera Putih, yang dilihatnya sebagai kegagalan kerajaan dalam tanggungjawabnya kepada rakyat untuk menyediakan mereka dengan keperluan asas kehidupan.

Ini menghairankan kami mengapa beliau tidak dapat menggarap gerakan Bendera Putih sebagai upaya rakyat untuk kesetaraan pengorbanan dengan berkongsi beban pemerintahan dengan kerajaan dalam suasana pandemik yang belum pernah terjadi sebelum ini.

Sementara itu, sebelum pandemik, banyak negara kaya dan maju dengan kekayaan ekonomi dan,kepakaran teknikal yang unggul serta kemampuan lebih besar mencegah dan menangani risiko besar, termasuk ancaman kesihatan awam, dianggap mustahil untuk dikesani oleh risiko ini.

Namun, kenyataannya banyak negara maju sangat teruk terjejas dan kerapuhan serta garis kesalahan mereka terpapar dengan jelas. Yang lain, termasuk yang terlalu sering dipinggir atau diabaikan, telah menunjukkan daya ketahanan luar biasa untuk dipelajari  seluruh dunia.

Sama seperti pandemik yang telah menimbulkan prasangka mengenai garis pemisah binari antara negara rapuh dengan yang tidak begitu rapah, begitu juga dengan idea bahawa kesan dan usaha tindak balas dapat dihadkan dalam batasan kesihatan awam.

Di luar sektor kesihatan, kesan ekonomi paling terserlah dengan penguncian kota global yang menyumbang kepada kejatuhan harga minyak, gangguan rantaian bekalan, dan ekonomi dunia mengalami kemelesetan dengan penguncupan KDNK di banyak tempat jauh lebih curam berbanding selepas krisis ekonomi 2008.

Riak kesan langsung dan tidak langsung pandemik segera merebak lebih jauh, menjangkau lebih banyak bidang kehidupan awam dan peribadi, dan dalam beberapa kes mencetuskan kesan domino pertama dalam satu siri peristiwa yang membakarkan lebih banyak rungutan lama dan mendalam.

Respons terhadap pandemik itu juga bukan sekadar bergantung pada pengagihan sumber-sumber kesihatan awam secara efisien semata-mata, tetapi juga bergantung pada faktor sosial, ekonomi, politik, informasi, dan etika.

Alangkah baiknya jika kerajaan menggunakan indikator FSI ini dengan pengubahsuaian dengan konteks tempatan sebagai isyarat amaran awal mengenai kegagalan atau kelumpuhan dasar bagi membendung negara menuju ke arah negara gagal, sama seperti Sistem Amaran & Kawalan Udara (Awacs) digunakan untuk pusat pengawasan dan kawalan untuk pertahanan udara. Dengan sistem sedemikian, langkah pembetulan kendiri kemudian dapat dilakukan.

Dalam hal ini, kerajaan harus mempunyai rancangan jernih dan mekanisme komunikasi yang sama jernihnya agar semua dapat mengikuti dan mematuhi rancangan permainan menewaskan virus tanpa pengecualian dan tanpa rasa gentar atau pilih kasih! Tumpuannya – menangani pandemik, pemulihan ekonomi dan mengurangkan kemelut politik! Dengan perhatian kepada rakyat, rakyat dan rakyat.

Lantaran itu, sangat penting kerajaan memiliki satu pasukan pakar dalam komunikasi strategik secara holistik yang berfungsi secara proaktif terutamanya, dan kadang-kadang secara reaktif, untuk membantu memberikan kejelasan komunikasi kepada masyarakat. Kegagalan berbuat demikian akan menghasilkan norma naratif yang membingungkan!

Dalam pada itu, sementara elit politik negara juga harus memberikan kritikan membina kepada kerajaan sebagai sumbangan mereka dalam memberikan isyarat amaran awal terhadap negara yang rapuh, mereka harus juga mengelak dari melabel kerajaan sebagai kerajaan gagal hanya semata-mata untuk tujuan berpolitik.

Label sedemikan lah yang dinanti-nantikan oleh orang-orang seperti Daniel Moss dari media asing yang akan mengembangkan agenda mereka secara tidak bertanggungjawab dengan menggunakan label tersebut ke tahap negara gagal, walaupun faktanya adalah sebaliknya.

Rais Hussin dan Jamari Mohtar merupakan sebahagian kumpulan penyelidikan di EMIR Research, sebuah badan pemikir bebas yang fokus kepada pencernaan saranan-saranan dasar strategik berteraskan penyelidikan yang terperinci, konsisten dan menyeluruh.

In this article